Para niños, el acoso por parte de pares es peor que el abuso de adultos

Los compañeros pueden ser peores que los padres cuando se trata de los efectos psicológicos de las palabras despectivas y el acoso.

Un estudio publicado hoy en The Lancet Psychiatry informa que los niños que fueron intimidados por sus pares tuvieron problemas significativos de salud mental como adultos, incluso más que los niños que fueron maltratados por sus padres o cuidadores.

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En su estudio, el profesor de psicología de la Universidad de Warwick, Dieter Wolke, definió el maltrato como un abuso físico, sexual o emocional por un cuidador adulto.

La intimidación, por el contrario, es la agresión repetida de los compañeros (como burlas verbales, ataques físicos o exclusión social) llevada a cabo al menos una vez a la semana.

Wolke y su equipo de investigación siguieron a dos grupos de niños, uno en el Reino Unido y otro en los Estados Unidos, desde la infancia hasta la adultez. Los datos sobre el maltrato y la intimidación en los jóvenes se correlacionan con los problemas de salud mental en la edad adulta.

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Wolke y su equipo encontraron que los niños acosados ​​en el Reino Unido experimentaron mayores índices de ansiedad que aquellos que fueron maltratados por adultos. En los Estados Unidos, los niños acosados ​​tenían tasas más altas de depresión y tendencias suicidas que los niños maltratados. En ambos grupos, los niños que fueron maltratados e intimidados tenían más probabilidades de sufrir problemas de salud mental.

"La fortaleza de nuestro estudio es que encontramos hallazgos similares sobre los efectos del bullying en la salud mental de los adultos en ambas cohortes, a pesar de sus diferencias en la población", dijo Wolke.

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Simplemente porque es común no significa que esté bien

Uno de cada tres niños de los EE. UU. Informa que han sido intimidados en la escuela, y aproximadamente uno de cada siete informa sobre el acoso en línea.

En el estudio de Wolke, el 30 por ciento de los niños en el grupo U. K. y el 16 por ciento en el grupo U. S. informaron intimidación. Un 7 por ciento adicional de los niños en el Reino Unido y un 10 por ciento en los Estados Unidos informaron intimidación y maltrato.

Aunque reconoce que la intimidación es generalizada entre culturas y grupos socioeconómicos, los psicólogos y defensores de la intimidación trabajan arduamente para contrarrestar la percepción de que la intimidación es normal para disuadir a los adultos de tener una mentalidad complaciente de "los niños pueden ser tan crueles".

"Ser intimidado no es un rito de iniciación inofensivo o una parte inevitable del crecimiento; tiene graves consecuencias a largo plazo ", dijo Wolke.

Anuncio publicitario Ser acosado no es un rito inofensivo o una parte inevitable del crecimiento; tiene serias consecuencias a largo plazo. Dieter Wolke, Ph. D., Universidad de Warwick

La intimidación también puede no ser reportada y podría tener consecuencias aparte de los problemas de salud mental, dice Wolke.

En la U. K., alrededor de 16,000 niños permanecen permanentemente en sus casas lejos de la escuela porque son acosados ​​rutinariamente, y su rendimiento académico sufre como resultado de quedarse en casa. Los niños abusados ​​también pueden sufrir de enfermedades graves, incapacidad para concentrarse, relaciones sociales deficientes, e incluso pueden tener problemas para mantener un trabajo como adultos.

El estudio de Wolke abre un nuevo camino porque mira a los niños que fueron intimidados, maltratados o ambos. Otra investigación ha establecido que los niños que tienen problemas en el hogar corren el riesgo de ser intimidados o convertirse en agresores, por lo que los hallazgos del estudio de que los niños maltratados e intimidados tienen un alto riesgo de problemas de salud mental es información importante para los responsables políticos, educadores, y proveedores de salud mental.

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"Las autolesiones, como el envenenamiento, el corte y los intentos de suicidio, pueden tener graves consecuencias físicas y mentales y, en última instancia, provocar una mortalidad prematura", dijo Wolke.

¿De quién es el trabajo para evitar la intimidación?

Los esfuerzos de las políticas públicas y los sistemas escolares individuales han tomado medidas para prevenir y abordar el acoso escolar. Nueve estados de EE. UU. Tienen políticas o leyes, a menudo escritas en códigos educativos, destinadas a prevenir el acoso definiendo comportamientos prohibidos, protegiendo a los grupos intimidados (como los jóvenes LGBT o jóvenes con discapacidades del desarrollo) y esbozando procesos de investigación y disciplina.

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La Administración de Servicios de Salud Mental y Abuso de Sustancias de EE. UU. Lanzó recientemente una aplicación móvil gratuita, KnowBullying, que ofrece sugerencias para comenzar conversaciones, señales de advertencia y estrategias para capacitar a los cuidadores y padres para hablar con sus hijos sobre el acoso escolar.

Aún así, Wolke teme que estos esfuerzos no vayan lo suficientemente lejos como para proteger a los niños de las consecuencias para la salud mental que él y otros investigadores diagnostican de forma rutinaria en niños acosados.

Con demasiada frecuencia, dice, los recursos para proteger a los niños están dirigidos a abordar el maltrato por parte de los adultos. Pero dado sus hallazgos de que el acoso por parte de sus compañeros en realidad causa más daño psicológico a largo plazo, espera ver esfuerzos gubernamentales generalizados que protegen a los niños acosados.

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"Nuestros estudios encontraron que la intimidación tiene más efectos adversos sobre la salud mental a largo plazo que el maltrato", dijo. "La convención de la U. N. sobre los Derechos del Niño estipuló la protección de los niños contra el abuso y la negligencia. ... Pero la violencia entre iguales no se menciona. Por lo tanto, este desequilibrio en los esfuerzos gubernamentales requiere atención. "

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