American Heroes: Las mujeres veteranas enfrentan crisis de salud mental

En el difícil mundo de los pilotos militares, dominado por hombres, Olivia Chavez se mantuvo firme.

Chávez tenía 5 pies de alto y 140 libras cuando se convirtió en una de las primeras mujeres, y las primeras latinas, en volar un helicóptero Chinook CH-47D en una situación de combate.

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De hecho, durante más de dos décadas, en tres ramas separadas de las fuerzas armadas, Chávez fue un pionero y sirvió entre sus contrapartes en su mayoría hombres con gran distinción y orgullo.

Pero su lealtad inquebrantable a los militares casi la destruyó.

Chávez le dijo a Healthline que fue atacada sexualmente varias veces por varios hombres mientras estaba en servicio activo.

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Olivia Chavez frente a su helicóptero CH-47D Chinook en Iraq. Fuente de la imagen: Cortesía de Olivia Chavez

"La idea de que nosotros como mujeres soportamos tanto luchar por nuestro país me entristece", dijo Chávez.

Desarrolló una piel gruesa y aprendió a vivir con cada avance sexual indeseado, tanteo y comentario.

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"Desarrollé una pared más gruesa que las paredes del USS Tunny para seguir con mis días", dijo. "Me mantuve firme. Desarrollé un vocabulario que asombraría a Chesty Puller para mostrar mi fortaleza. Bebí tan duro como los muchachos para mostrar lo fuerte que era y que podía colgar. "

Poco sabía que la estrategia que desarrolló para protegerse a sí misma causaría un gran trauma personal.

"Desafortunadamente, me siento avergonzado de que un ex oficial al mando me alentara y me convenciera de no presentar cargos contra un sargento de primera clase por tocarme y discutir lo que pensaba que eran mis preferencias sexuales", dijo Chávez.

Olivia Chavez hoy Fuente de la imagen: Foto de Noah Rickertsen

Dijo que también tenía un comandante sargento que la besó en la boca al dejar su fiesta de comisionamiento, y tenía un oficial ejecutivo que quería hablar sobre su progreso en la escuela de vuelo sobre cerveza y pizza en su habitación de hotel.

"Nuestros líderes son los encargados de mantenernos a salvo, no crear entornos insalubres", dijo Chávez.

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El aviador condecorado dice que reprender y menospreciar a los miembros del servicio femenino sigue siendo un lugar común en el ejército.

Chávez tenía un mentor en la Infantería de Marina que le decía regularmente que no dejara que las cosas se le metieran debajo de la piel, que sobresaliera en su trabajo y sus deberes, así que sin importar lo que se dijera o pensara de ella, los resultados hablarían sí mismos.

Con cada nuevo lugar de destino, era como comenzar de nuevo, demostrando que eres más que un objetivo. Olivia Chavez, ex piloto de helicóptero

"En 21 años de servicio, la mayoría de las veces me encontré una de las pocas y, a veces, la única mujer", dijo."Con cada nueva estación de trabajo, era como empezar de nuevo, demostrando que eres más que un objetivo. "

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Chávez está haciendo la difícil transición ahora de servicio activo a veterano. Ella está lidiando con heridas mentales y físicas. Ella tiene un trastorno de estrés postraumático (TEPT) y un trauma sexual militar (MST).

Pero ella es una sobreviviente y una eterna optimista.

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Está trabajando en un puesto directivo, está comprometida para casarse y continúa ayudando a sus compañeros veteranos, mujeres y hombres, que realizan ese largo y, a menudo, arduo viaje a casa.

"Las mujeres han estado sirviendo a nuestro país en una capacidad oficial u otra desde la Segunda Guerra Mundial e incluso antes", dijo. "Pero todavía somos una idea de último momento. "

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Todo demasiado común

Si bien la experiencia de Chávez puede parecer impactante, no es infrecuente.

Muchas mujeres estadounidenses que sirven honorablemente a su país se encuentran con problemas de salud mental incapacitantes cuando dejan el servicio activo.

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Fue descrito por más de una docena de mujeres veteranas entrevistadas para esta historia, junto con médicos, terapeutas, defensores veteranos y políticos, como nada menos que una crisis estadounidense.

La mayor parte de esta angustia está relacionada con el servicio. La población de mujeres veteranas de Estados Unidos está lidiando colectivamente con todo, desde PTSD, MST, ansiedad, depresión, desempleo, falta de vivienda y suicidio.

Hay 21 millones de veteranos en los Estados Unidos, y 2. 2 millones de ellos son mujeres.

Muchos enfrentan enormes desafíos emocionales que no son ampliamente conocidos por el público en general. Y algunos de ellos caen entre las grietas.

Mientras que 2 de cada 5 mujeres veteranas informan que han sufrido abuso sexual o acoso, la agresión sexual de hombres en el servicio militar es un problema enorme y subinformado, también.

El Departamento de Defensa señaló el año pasado que aproximadamente 10.800 hombres son atacados sexualmente cada año en el ejército, y que aproximadamente 8,000 mujeres son atacadas sexualmente, pero que pocos de estos hombres informan haber sido víctimas de agresión sexual.

Ese tratamiento a menudo conduce a trastorno de estrés postraumático, la posible falta de vivienda e incluso el suicidio.

Entre las 15 mujeres veteranas del ejército elegidas al azar para comentar esta historia, más de la mitad dijeron que habían sido agredidas o acosadas sexualmente mientras estaban en servicio activo.

Varios han intentado suicidarse.

Pero a pesar de que la crisis de hostigamiento sexual y hostigamiento militar no denunciada aún afecta a todas las ramas del servicio, el tratamiento no es la única razón por la que las mujeres tienen dificultades cuando vuelven a casa.

Muchos están experimentando los efectos de algo igualmente dañino: ser descaradamente despedidos, pasados ​​por alto o degradados por los compañeros y los que están a cargo.

Otros siguen lidiando con la ansiedad por la separación que sentían cuando dejaban atrás a sus hijos durante despliegues largos.

Mientras que los hombres llegan a casa de la guerra con serios desafíos mentales y físicos, las mujeres tienen muchos de los mismos problemas y se ven agravados por múltiples factores.

Uno de los más graves es el hecho de que los militares, el Departamento de Asuntos de Veteranos y la mayoría de las organizaciones de servicios veteranos siguen siendo en gran parte entornos dominados por hombres que a menudo degradan o faltan el respeto a las mujeres.

Varias fuentes de esta historia insisten en que el pueblo estadounidense simplemente no está listo para ver a las mujeres regresar de la guerra con los mismos problemas físicos y emocionales que los hombres han estado trayendo a casa desde que comenzó la guerra.

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El estigma afecta a las mujeres veteranas

Las mujeres se unen al ejército por muchas de las mismas razones que los hombres.

Quieren defender las libertades de su país, continuar con su orgullosa tradición familiar de servicio militar y encontrar mayores oportunidades que las disponibles en sus comunidades locales.

Pero las estadísticas muestran que muchas menos mujeres ofrecen voluntariamente su condición de veterano, ya sea porque se las hace creer que no se ajustan a la definición de "veterano" o, más comúnmente, porque no quieren invitar al estigma social. unido a ser una mujer que eligió servir en el ejército y hacer el máximo sacrificio.

Katrina Eagle, una abogada que ha abogado por los veteranos sobre una amplia gama de cuestiones, dijo que el stigma se relaciona con una mujer que sigue una carrera militar, una que le dice repetidamente que está en un mundo de hombres y que no tiene ningún negocio. allí, la sigue a lo largo de su vida post-militar.

Hay un acero aún más grande que una mujer debe emplear para estar hombro con hombro con sus contrapartes de servicio activo masculino. Katrina Eagle, abogada para mujeres veteranas

"Hay un acero aún más grande que una mujer debe emplear para estar hombro a hombro con sus contrapartes masculinos en servicio activo, y los comentarios y actitudes negativas y sentenciosas llegan rápido y furioso si ella incluso muestra una señal de debilidad, dolor o fatiga ", dijo Eagle a Healthline.

"Nuestras mujeres veteranas se enfrentan a una crisis de salud mental debido a que el VA no ha brindado un refugio constantemente seguro para buscar ayuda. La VA está sufriendo su propia escasez de profesionales médicos competentes y calificados, lo que también deja una marca duradera en las mujeres veteranas. "

Por ejemplo, si una mujer sufrió un trauma sexual militar durante su servicio, es posible que no pueda tolerar psicológicamente a un obstetra / ginecólogo que la examine durante el embarazo o incluso a exámenes ginecológicos anuales.

"Por lo tanto, renuncia completamente a la atención médica del VA, lo cual no es bueno ni para ella ni para su familia, y la espiral cíclica descendente que este país ahora reconoce como una crisis impregna a varias generaciones de la familia de esa mujer", Katrina Eagle, una abogada que ha abogado por los veteranos sobre una amplia gama de problemas, dijo Healthline.

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Grandes sueños se convierten en pesadillas

Aproximadamente 40,000 veteranos carecen de hogar en cualquier noche de Estados Unidos, según la Coalición Nacional para Veteranos sin Hogar.

En un estudio de 2014, Disabled American Veterans (DAV) descubrió que el 8 por ciento de esos veteranos sin hogar son mujeres.

Una mujer que se desempeña en el ejército tiene tres veces más probabilidades de quedarse sin hogar que una mujer que no ha servido en el ejército.

Darlene Mathews tenía grandes sueños y ningún historial de problemas de salud mental cuando se unió a la Women's Army Corp (WAC) justo después de la Guerra de Vietnam.

Darlene Mathews hoy Fuente de la imagen: Foto de Noah Rickertsen

Pero durante el entrenamiento básico en Fort McClellan en Anniston, Alabama, Mathews dice que fue acosada sexualmente por oficiales y luego fue brutalmente víctima de represalias por defender a sus alistadas colegas que tenían sido agredido sexualmente

"Me dieron la opción de quedarme, pero sabía que me iban a dificultar la vida", dijo Mathews, de 59 años, sin hogar desde noviembre de 2013.

Actualmente duerme en su auto, un 1984 Volvo, en un estacionamiento de negocios en el sur de California.

"Me dejaron dormir allí. Saben que soy un veterano ", dijo Mathews, quien en una inusualmente bochornosa mañana de otoño habló con Healthline mientras plantaba arvejas en su bien cuidado jardín de vegetales en el jardín comunitario de la Universidad de California Irvine.

Ella esperó dos años para abrir una ranura en esta codiciada cooperativa de 11 pies por 16 pies en el campus, y dijo que le había salvado la vida.

"El jardín me ayuda mucho, física y emocionalmente", dijo Mathews, quien está discapacitado y ha luchado contra problemas físicos y psicológicos desde que dejó el ejército con una baja honorable en 1976.

El año pasado, casi 40 años después dejó el servicio activo, el VA le otorgó beneficios de discapacidad a Mathews por su PTSD relacionado con el servicio. Ella no fuma, no bebe ni toma drogas ilegales, pero ha intentado suicidarse.

"Fui ingenua cuando me uní al ejército", dijo. "Siempre pensé que el ejército y nuestro gobierno hicieron lo correcto. Yo quería servir a mi país "

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Mujeres en guerra: ¿Estados Unidos no lo entiende?

Tal vez el mayor problema al que se enfrentan las mujeres cuando abandonan el servicio militar es lo que muchos describen como una simple falta de conciencia pública de que las mujeres prestan servicio en zonas de combate y lo tienen desde hace mucho tiempo.

Y están trayendo a casa todos los problemas emocionales y físicos.

Cualquiera que dude de que las mujeres estén en la línea de fuego solo necesita hablar con Marissa Strock, quien se unió al Ejército en 2004 como oficial de la policía militar. Trabajó con la policía iraquí y el ejército iraquí haciendo patrullas en una zona al sur de Bagdad conocida como "El triángulo de la muerte".

En noviembre de 2005, se les pidió a ella y su equipo que investigaran una fosa común de víctimas iraquíes. se dirigieron a ese lugar, un dispositivo explosivo improvisado (IED) detonó debajo de su Humvee, una explosión que mató a su jefe de equipo, su conductor y un coronel de la policía iraquí.

Strock fue arrojado del Humvee, aterrizó en su cabeza , luego se deslizó en los arbustos. Perdió ambas piernas en la explosión y pasó un año y medio en el hospital. También sufrió una lesión cerebral traumática (TBI).

Pero Strock, quien fue perfilado dos veces en Newsweek en 2007, desde entonces se ha convertido en un defensor abierto y compasivo para los veteranos.

Actualmente vive en Michigan, donde trabaja para Final Salute Inc., y está estudiando para convertirse en una entrenadora física que se especializa en trabajar con otras personas con discapacidad.

La gente en este país todavía no está lista para ver a las mujeres regresar de la guerra rotas y ensangrentadas. No perdí mis piernas horneando galletas. Marissa Strock, Ejército de los EE. UU.

También es modelo de moda y fue concursante en, y luego presentadora de, la competencia de Ms. Veteran America.

"Sra. Veteran America exhibe a las mujeres veteranas más allá del uniforme ", explicó Strock. "Destaca la belleza, gracia y equilibrio de los veteranos de las mujeres". Las mujeres están sirviendo a nuestro país. Somos soldados, aviadores, marines, pero también somos mujeres. Somos madres, hermanas, hijas. "

Strock, que dedicó su vida al recuerdo de su líder de equipo, Steven Reynolds, y el conductor, Marc Delgado, dijo que aunque tuvo buenas experiencias con el VA, le tomó seis meses a la división de Ann Arbor, Michigan para arreglar su silla de ruedas Los médicos de VA tardaron aún más en darle el examen neurológico adecuado que necesitaba desesperadamente.

Strock dijo que cuando ingresa en el VA de Ann Arbor, muchos miembros del personal asumen que ella está allí como la esposa de alguien en el ejército.

"La gente en este país todavía no está lista para ver a las mujeres regresar de la guerra rotas y ensangrentadas", dijo. "No perdí mis piernas horneando galletas. No fue una explosión de horno. "

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La maternidad y los militares

Sevrine Banks, un médico del Ejército, sirvió en el ejército durante 20 años.

Su primera temporada fue en Bosnia, devastada por la guerra, donde vio a niños y familias en condiciones de vida impensables.

"Cuando hablé con los niños que sufren en las calles de Bosnia sin comida ni agua, no pude evitar pensar en mis propios hijos", dijo Banks, madre de dos hijos.

Sevrine Banks sostiene a un niño iraquí. Fuente de la imagen: Cortesía de Sevrine Banks

Pasó casi un año en el norte de Iraq, donde su unidad estaba empastada casi todas las noches.

Su despliegue final fue en el sur de Afganistán, donde lideró a un grupo de más de 60 mujeres como el equipo de compromiso femenino y primer sargento, el único en el ejército.

Ella dijo que las mujeres saldrían en peligrosas patrullas diarias con los hombres e iniciarían diálogos con las mujeres y los niños de la comunidad en un esfuerzo por crear vínculos y confianza.

Estuvo en Afganistán siete meses y medio, durante los cuales salió al pueblo cerca de su puesto.

"Los soldados nunca habían ido allí", dijo. "Una vez, este bebé estaba llorando, y me acerqué al bebé para consolarlo. Nunca dejas de ser una mamá. No lo sabía, pero un soldado tomó una foto, mi hija vio la foto y luego el amigo del Pentágono de mi padre se hizo una idea y se volvió viral en el Pentágono. "

Una vez, este bebé estaba llorando, y extendí la mano al bebé para consolarlo.Nunca dejas de ser una mamá. Sevrine Banks, médico del ejército

Estar en Afganistán fue humillante para los bancos.

"Había personas allí que eran tan pobres, pero te daban su última comida", dijo. "En ese pueblo, nos hicieron las comidas. No hubo sillas Nos sentamos en el piso, cocinando la cena. Preguntaban por mis hijos y yo preguntaba sobre ellos. "

A pesar de todas las cosas horribles que vio en las trincheras de la guerra, Banks no se dio cuenta de que tenía trastorno de estrés postraumático y otros problemas emocionales serios hasta que se jubiló y regresó a casa en 2015.

" Mi madre lo sabía " dijo Banks, quien dejó el ejército en febrero pasado. "Pero me llevó un tiempo darme cuenta de que realmente necesitaba ayuda. "

Banks, que ahora está en terapia, trabaja a tiempo completo como gerente de una agencia estatal en Sacramento, California. También trabaja con la Alianza de Mujeres Veteranas, cuya misión es empoderar a las mujeres soldados y veteranos a través del trabajo en red, el desarrollo profesional y la tutoría.

Banks está en el camino correcto, dijo, pero ser una mujer en el ejército pasó factura. Ella tiene un momento difícil con ruidos fuertes, como un auto que sale mal. Y el 4 de julio ya no es una de sus fiestas favoritas.

"Estoy lidiando con mucho, pero todavía estoy vivo", dijo Banks. "Tengo a mis hijos. Las cosas podrían ser peores. "

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Suicidio y mujeres veteranas

En promedio, 20 veteranos estadounidenses se quitan la vida todos los días, según la VA.

Y la tasa de suicidios entre las mujeres que prestaron servicios es incluso más alta per cápita que entre los hombres, especialmente entre las mujeres más jóvenes veteranas.

Un informe publicado el año pasado mostró que para las mujeres veteranas entre 18 y 29 años de edad, el riesgo de suicidio es 12 veces mayor que la tasa de mujeres no adultas.

Valerie Whelton, madre de tres hijos y veterana del ejército que pasó 14 meses en una situación de combate en Irak, vio a varios amigos y colegas asesinados por bombas.

Valerie Whelton durante sus días de combate en Iraq Fuente de la imagen: Cortesía de Valerie Whelton

Whelton trabajó en seguridad en su puesto de avanzada en lo alto de una torre. Ella llevaba una ametralladora y recorrió el área circundante ocho horas al día, manteniéndola protegida. El puesto de avanzada fue amenazado regularmente por los insurgentes.

Whelton, que ahora está discapacitado, intentó suicidarse tres veces. Pero ella sigue orgullosa de su servicio.

Le dijo a Healthline que el último intento de quitarse la vida, que tuvo lugar hace solo unos meses cuando tomó un puñado de píldoras que le habían prescrito, fue el último.

"Simplemente no puedo hacer eso nunca más. Tengo que poner a mis hijos primero y mantenerme saludable ", dijo. "Necesito estar aquí para ellos. "

Glenn Towery, veterano de combate de la Guerra de Vietnam y fundador y presidente del Veterans Suicide Prevention Channel, está trabajando para aumentar la conciencia pública sobre la epidemia de suicidios entre los veteranos.

Ver el enorme costo que el servicio militar está teniendo para las mujeres que sirven, en términos de suicidio, es particularmente alarmante.Glenn Towery, Veterans Suicide Prevention Channel

"Durante tantos años como nación, hemos prestado poca atención a las mujeres que sirven como soldados, aviadores y marineros", dijo. "Existe un riesgo real para cualquiera que esté dispuesto a ponerse en peligro por el país, el honor y el deber, pero ver el enorme costo que el servicio militar está teniendo para las mujeres que sirven en términos de suicidio es particularmente alarmante. "

Towery señaló que aunque las mujeres solo fueron reconocidas como combatientes oficiales en la guerra en 2013, el problema del suicidio es anterior a ese reconocimiento.

"Debemos abordar este problema con programas diseñados específicamente para mujeres", dijo. "Hay muchos casos de trastorno de estrés postraumático entre los veteranos, pero la combinación de MST, trastorno de estrés postraumático, las presiones de la familia, el servicio militar y posiblemente las actitudes misóginas militares prevalentes pueden jugar un papel letal cuando se trata de escalar y continuar este problema mortal de veterano suicidio. "

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Nuevo presidente, nuevo Congreso

Mientras el presidente electo Donald Trump ha expresado su deseo de abordar los problemas de los veteranos en el VA, él no parece ser especialmente comprensivo con la difícil situación de las mujeres en el ejército.

Trump ha culpado repetidamente de asalto sexual en el ejército al hecho de que hombres y mujeres sirven juntos.

En 2013, cuando el Pentágono anunció el fuerte aumento en los informes de agresión sexual, Trump tuiteó, "26.000 agresiones sexuales no denunciadas [sic] en el ejército, solo 238 condenas". ¿Qué esperaban estos genios cuando juntaban hombres y mujeres? "

En 2015, Trump dijo a CBS News sobre las mujeres en situaciones de combate:" Estás ahí y estás peleando y estás sentado al lado de una mujer ... Ahora quieren ser políticamente correctos ". Quieren hacerlo, pero hay problemas importantes. Y, como saben, hay muchas personas que piensan que esto no debería hacerse, a un alto nivel. Puedo decir esto, el número de violaciones en el ejército está por las nubes. A través del techo. "

Trump dijo durante las primarias que arreglaría el sistema de VA roto.

"El estado actual del Departamento de Asuntos de Veteranos es absolutamente inaceptable", dijo Trump en un mitin hace un año frente al acorazado USS Wisconsin. "Más de 300,000 - y esto es difícil de creer, y en realidad es mucho más que eso ahora - más de 300,000 veteranos murieron esperando ser atendidos. "

Rep. Jeff Miller, presidente del Comité de Asuntos Veteranos de la Cámara, dijo a Healthline: "A medida que las mujeres se convierten en una parte más grande de nuestro ejército, el Departamento de Asuntos de Veteranos debe ser más accesible para las veteranas y hacer un mejor trabajo para satisfacer sus necesidades. Con ese fin, la Cámara aprobó la Ley Ruth Moore y la Ley de Prevención del Suicidio Femenino para veteranos para mejorar el proceso de beneficios tanto para las sobrevivientes de agresión sexual masculina como femenina, y requiere que la VA adapte sus programas de salud mental a las necesidades de las mujeres veteranas. respectivamente.Ahora es el momento para que el Senado considere estos importantes proyectos de ley. "

Durante esta sesión del Congreso, el comité celebró una audiencia titulada Examinando el acceso y la calidad de la atención y los servicios para mujeres veteranas. En la audiencia, Miller solicitó que la Oficina de Responsabilidad Gubernamental lleve a cabo una evaluación de la capacidad del VA para mejorar la calidad de la atención médica y el acceso de las mujeres veteranas. Se espera que el informe se publique este otoño.

H. R. 2915, la Ley de Prevención del Suicidio de Mujeres Veteranas, dirigirá a la secretaria de VA para identificar programas y métricas de salud mental y prevención del suicidio que sean eficaces para tratar a las mujeres veteranas como parte de la evaluación de dichos programas. Aprobó la Cámara el 9 de febrero de 2016 y actualmente está pendiente en el Senado.

H. R. 1607, la Ley Ruth Moore de 2015, permitiría que una declaración de una persona que haya sido agredida sexualmente sirva como prueba suficiente de que la agresión ocurrió en el proceso de reclamo de beneficios por discapacidad. Pasó la Cámara el 27 de julio de 2015 y actualmente está pendiente en el Senado.

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